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Curtiss C-46 Commando
Avión de transporte norteamericano
U.S cargo transport

DATOS TÉCNICOS TECHNICAL DATA
TIPO:Transporte de media distancia. TYPE:Medium-range cargo transport.
TRIPULANTES:2 CREW:2
ENVERGADURA:32'92 m. SPAN:108 ft.
LONGITUD:23'27 m. LENGTH:76.4 ft.
ALTURA:6'63 m. HEIGHT:21.9 ft.
SUPERFICIE ALAR:126'16 m². WING AREA:1,358 ft².
PESO EN VACÍO:13.290 kg. EMPTY WEIGHT:29,300 lb.
MOTOR:Dos motores radiales de 2.100 caballos Pratt & Whitney R-2800-34 Double Wasp de 16 cilindros con hélices de tres palas Hamilton Standard. ENGINE:Two 2,100-hp Pratt & Whitney R-2800-34 Double Wasp 16-cylinder radial engines driving three-bladed Hamilton Standard propellers.
VELOCIDAD MÁX.:435 km/h. MAX. SPEED:270 mph.
TECHO:6.706 m. CEILING:22,000 ft.
ALCANCE:2.897 km. RANGE:1,800 ml.
PRIMER VUELO:26 de marzo 1940. FIRST FLIGHT:26 March 1940.
VERSIONES:27 VERSIONS:27
CONSTRUIDOS:3.181 BUILT:3,181


Carlinga
Cockpit


Interior del fuselaje
Fuselage interior


Carga de un C-46
Loading a C-46

El competente C-46 de Curtiss hubo de vivir siempre a la sombra del C-47. Aunque compartían los mismos orígenes de aviones de pasajeros, el C-46 era mayor, más pesado y más caro, factores que pesaban en su contra en tiempos de guerra. Sin embargo se hizo famoso en los teatros de operaciones del Lejano Oriente y en el Pacífico y, tras la guerra, continuó en acción en Corea e incluso Vietnam.

El desarrollo del Curtiss-Wright CW-20, luego conocido como C-46, comenzó en 1936 bajo la dirección del diseñador jefe A. Page. Una nueva generación de aviones de pasajeros estaba destinada a reemplazar al Curtiss Condor y otros modelos biplanos. Aunque el Douglas DC-3 estaba entrando en servicio con American Airlines y otras compañías, el CW-20 parecía prometedor como aparato comercial más grande y de gran radio de acción, motorizado con dos radiales Pratt & Whitney R-2800-17 Double Wasp de 18 cilindros y 1.650 caballos. La construcción del CW-20 se inició antes incluso de tener contratos, en la planta de Curtiss de St. Louis, Missouri. El prototipo voló por vez primera el 26 de marzo de 1940. Se trataba de un aparato de transporte convencional, monoplano de ala baja con fuselaje semimonocasco, tren de aterrizaje plegable y parabrisas integrado en el perfil del fuselaje. La tripulación constaba de 4 miembros.

Alarmada por sus deficiencias en transporte aéreo, la USAAF se sintió atraída por este diseño de Curtiss. El compartimiento principal podía alojar (además de la carga genérica) 40 soldados totalmente equipados, no menos de 33 camillas, cinco motores R-3350 o su peso equivalente en cualquier otra carga. En septiembre de 1940 la USAAF solicitó 200 C-46, designados por el fabricante como CW-20B. El diseño permaneció inalterado y se descartaron los planes para presurizar la carlinga. La fabricación se trasladó a la factoría de Buffalo, Nueva York, donde se entregó el primer C-46 el 12 de julio de 1942. Nuevos pedidos siguieron al primero. El modelo C-46A a partir del ejemplar número 26 en adelante incorporaba una puerta de carga más grande, un suelo de carga y asientos plegables a lo largo de las paredes interiores.

El XC-46B fue una conversión de un C-46A fabricado en Louisville con motores Pratt & Whitney R-2800-34W de 2.100 caballos y parabrisas "escalonado" que rompía el limpio perfil delantero del fuselaje. No ha sobrevivido ningún detalle histórico del C-46C, que bien pudo haber sido otra conversión experimental del C-46A dotada de cohetes como dispositivos de ayuda al despegue. El modelo C-46D, del cual se fabricaron 1.410 ejemplares en la planta de Buffalo, mantuvo el perfil integrado del parabrisas con el fuselaje y poseía doble compuerta de carga.

El parabrisas escalonado, única característica distinguible de todos los C-46, se reintrodujo en el modelo C-46E, que llevaba dos motores R-2800-75 y empleaba hélices tripalas Hamilton Standard en lugar de las Curtiss Electric de cuatro palas de la mayoría de C-46. En años posteriores los dos tipos de hélices serían prácticamente intercambiables. Sólo se fabricaron 17 aviones del modelo C-46E. El C-46F volvió al diseño original del parabrisas y compuertas de carga. El único C-46G construido llevaba motores R-2800-34Y. Otros modelos que nunca llegaron a fabricarse fueron los C-46H, C-46J y XC-46K.

En 1942 la USAAF comenzó a usar los C-46 para operaciones en el Atlántico Sur, pero al Commando se le conoce mejor por haber sido la columna vertebral del transporte aéreo masivo llevado a cabo desde la región india de Assam para llevar suministros a fuerzas amigas en el suroeste de China. El C-46 hubo de llevar su carga por encima de cordilleras que alcanzaban de 3.660 a 4.265 metros. Con repuestos escasos, volando en condiciones de humedad y frío insoportables con mínima ayuda a la navegación y despegando cargados al límite, las tripulaciones de los C-46 fueron vitales para las fuerzas de Chiang Kai-shek y la 14ª Fuerza Aérea de Chennault en un momento en el cual los japoneses combatían en todos los frentes. En uno de estos vuelos el Capitán Wally A. Gayda derribó a corta distancia un caza japonés, posiblemente un Ki-43, disparando su rifle automático a través de la ventanilla delantera matando al piloto.

Unos 40 C-46A, denominados R5C-1, fueron cedidos al Cuerpo de Marines estadounidense para operar en el Pacífico suroccidental. Unos pocos aún permanecían en servicio con el Cuerpo en la Guerra de Corea. El avión continuó siendo usado por la USAAF tras el fin de la guerra mundial en el Mando de Transporte de Tropas y en la nueva Fuerza Aérea independiente hasta pasados los años 50. Se desarrolló una versión COIN (contrainsurgencia) a inicios de los años 60 destinada al Primer Comando Aéreo de la USAF para operaciones en Vietnam del Sur, aunque parece que se hicieron escasas modificaciones al aparato original y, al contrario que la versión artillada del C-47, estaba desarmado.


Curtiss’ capable C-46 has always had to live in the shadow of the C-47. Sharing the latter’s airliner origins, it was larger, heavier and more expensive, factors which counted against it in wartime. It made a name for itself in the Far East and Pacific theatres and, after the war, went on to see action again over Korea and even Vietnam.

Development of the Curtiss-Wright CW-20, later to become the C-46, began in 1936, under chief designer George A. Page. A new generation of airliners was due to replace the Curtiss Condor and other biplane types. Although the Douglas DC-3 was entering service with American Airlines and other carriers, the CW-20 seemed to offer promise as a larger, long-range commercial ship, powered by two 1,650-hp Pratt & Whitney R-2800-17 Double Wasp 18-cylinder radial engines.

Construction of the CW-20 was begun, in advance of actual airline contracts, at Curtiss’ St Louis, Missouri, plant. The CW-20 prototype was first flown on 26 March 1940. The aircraft was a conventional, low mid-wing monoplane transport with semi-monocoque fuselage, fully retractable landing gear, and cabin windscreen flush with its fuselage contour. The crew numbered four.

Alarmed by its deficiencies in air transport the USAAF was attracted by the Curtiss design. The main compartment could accommodate (in addition to general cargo) 40 fully-equipped troops, up to 33 stretchers, five Wright R-3350 engines or their equivalent tonnage in other freight. In September 1940 the USAAF ordered 200 C-46s, company designation CW-20B. The basic design was fixed and plans to pressurize the aircraft were dropped. Production was shifted to Curtiss’ Buffalo, New York, plant where the first C-46 was delivered to the USAAF on 12 July 1942. Further orders followed. The C-46A model from the 26th production airframe onwards, introduced a large cargo-loading door, a cargo floor, and fold-down seats along the cabin walls.

The XC-46B was a conversion of a Louisville-built C-46A with 2,100-hp Pratt & Whitney R-2800-34W engines and a ‘stepped’ windshield which broke the clean flush lines of the fuselage. No clear historical detail has survived about the C-46C, which may have been another experimental C-46A conversion fitted with rocket-assisted take-off gear. The C-46D retained the flush windshield and had double loading doors. The Buffalo plant built 1,410 of these.

The stepped windshield, the only true distinguishing feature among all C-46 models, was reintroduced with the C-46E, which was powered by R-2800-75 engines and employed the three-bladed Hamilton Standard propeller rather than the four-bladed Curtiss Electric used in most C-46 models. In later years the two propeller types would be virtually interchangeable. Only 17 examples of the C-46E were built. The Buffalo-manufactured C-46F reverted to the original windshield profile and cargo doors. The sole C-46G was powered by R-2800-34Y engines. Other models which were never built are the C-46H, C-46J and the XC-46K.

In 1942 the USAAF began to employ the C-46s on South Atlantic ferry operations, but the Commando is best known as the mainstay of the massive air transport supply effort undertaken from the Assam region of India to supply friendly forces in south-west China. The C-46s had to haul cargo over ridgelines looming 12,000 to 14,000 ft. (3.660-4.265 m.). Short on spare parts, flying in unbearable wet and cold with minimal navigation aids, taking off at maximum overload weight, the C-46 crews were a lifeline to Chiang Kai-shek’s forces and Chennault’s 14th Air Force at a time when the Japanese were active all around. During one of these flights Captain Wally A. Gayda shot down at close range a Japanese fighter, apparently a Ki-43, by firing a Browning automatic rifle through his C-46 front cabin window and killing the pilot.

About 40 C-46As were transferred to the US Marine Corps as R5C-1 serving in the south-west Pacific. A few remained in service with the USMC during the Korean conflict. The type continued in widespread USAAF service after VJ-Day, especially with Troop Carrier Command and the newly independent US Air Force well past the late 1940s. The C-46E was declared obsolete in 1953 but long-lastinf airframes continued in USAF markings well past the 1950s. A counter-insurgency (COIN) version was developed in the early 1960s for USAF’s First Air Commando Wing for combat operations in South Vietnam, although little actual modification of the airframe appears to have taken place and, unlike the ‘gunship’ C-47, it was unarmed.

FUENTES Y REFERENCIA - SOURCES & REFERENCE

David Donald, American Warplanes of World War II, Grange Books, 2001.


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